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Primates

Environ 361 espèces de primates ont été identifiées à ce jour, et de nouvelles espèces sont continuellement découvertes. Pour faire simple, les primates sont répartis en deux classes : les prosimiens et les anthropoïdes. Les grands singes font partis de cette dernière.

Grands singes

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Stéphanie MENG-ZIRILLI

Ces plus gros primates se trouvent dans les forêts tropicales d’Afrique (gorille, chimpanzé, bonobo) et d’Asie (orang utan). Faisant partie de la famille des hominidés, qui nous inclus également, humains, nous avons un ancêtre commun, dont l’homme s’est séparé il y a environ 7 millions d’années (le chimpanzé étant notre plus proche cousin, partageant avec lui plus de 98% de gênes communs).

Comme les hommes, les primates ont des pouces opposables, un visage sans poil et une absence de queue. Ils ont une démarche particulière appelée le knuckle walking, mais comme nous ils peuvent également pratiquer la bipédie pour franchir des obstacles ou lors de périodes d’intimidation d’adversaire par exemple. Les grands singes ont d’incroyables capacités d’apprentissage, et disposent d’une large gamme d’outils de communication (vocalisation, gestes, expressions faciales). Comme nous, ils savent utiliser les outils, ce qui peut nécessiter de longues périodes d’apprentissage et d’observation. Contrairement à nous, ils ont les bras plus longs que les jambes. Leurs pieds, tout comme leurs mains, ont également un pouce opposable. Les grands singes africains ont deux niches écologiques : le sol et les arbres.

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Stéphanie MENG-ZIRILLI

Les primates ont un système de reproduction très lent. Chez le chimpanzé par exemple, les femelles ne sont sexuellement matures qu’à partir de 10-12 ans et ne donnent naissance qu’à un enfant tous les cinq à six ans. Les enfants sont dépendants de la mère pendant de longues années (allaitant parfois jusqu’à 6 ans) et apprennent tout de celle-ci (ainsi que de leur pairs et autres membres du groupe) : les règles de société, les traditions, le système de communication, l’utilisation d’outils, les techniques de chasse, le régime alimentaire… Le chimpanzé a une espérance de vie proche de la notre : environ 70 ans en captivité, et 40 en milieu naturel. Ces caractéristiques qui font ces ressemblances avec notre espèce sont aussi une grande fragilité. Au vu de leur lent développement et de notre proximité génétique, les grands singes sont menacés de disparition…

Quelques chiffres…

  • Hommes (Homo sapiens): 7 186 962 312
  • Gorilles (Gorilla gorilla): 120 000
  • Bonobos (Pan paniscus): 50 -100 000
  • Le bonobo est une espèce endémique à la République Démocratique du Congo (c’est-à-dire que l’on ne trouve que dans ce pays).
  • Chimpanzés (Pan troglodytes) : 100- 150 000
  • GRASP  estime une perte annuelle de 2,972 grands singes

Pour plus d’informations sur les primates 

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